Más de 1.600 niños enferman cada año de meningitis bacteriana en España

El primer estudio epidemiológico fija el índice de mortalidad de este mal en el 2%

La meningitis bacteriana supone 1.636 nuevos casos en España cada año, según los resultados de un estudio patrocinado por la Sociedad Española de Pediatría, el primero que se realiza en nuestro país sobre la incidencia de esta enfermedad en la infancia. El índice de mortalidad es algo más de un 2%, lo que supone una muerte infantil cada 10 días. Los pediatras participantes en el estudio reclamaron ayer que sea obligatoria la vacuna contra la bacteria haemophilus influenza de tipo B, responsable de un 20% de las meningitis en España y que provoca las secuelas más graves.

El estudio, en el que han participado 82 hospitales de toda España, examinó 3.260 casos de meningitis bacteriana diagnosticados en niños menores de 15 años entre 1988 y 1992. Los resultados revelan que la tasa de incidencia de este tipo de enfermedad infecciosa en España es de 21,7 casos por cada 100.000 habitantes, una cifra similar a la del resto de los países desarrollados."El estudio se ha centrado entre el mes de edad y los 15 anos y proporciona los primeros datos fiables sobre la incidencia de la meningitis en la población infantil", explicó ayer Manuel Bueno, catedrático de Pediatría de la Universidad de Zaragoza, en la presentación del estudio. Hasta ahora no existían datos epidemiológicos sobre esta enfermedad infecciosa, al no de ser de declaración obligatoria.

Los datos muestran que la enfermedad produce complicaciones en un 5% de los casos, secuelas irreversibles, como sordera, retraso mental o trastornos del lenguaje en un 4,2% y la muerte en un 2,1%. Andalucía, Galicia y el País Vasco presentan el mayor número de casos.

Brotes epidémicos

Dolores de cabeza, fiebre, vómitos, alteraciones de la conciencia, rigidez de cuello y pequeñas manchas hemorrágicas en la cara son los síntomas más frecuentes de una meningitis. Surge en brotes epidémicos, coincidiendo, sobre todo, con los meses más fríos y se contagia por la saliva o la respiración. Los especialistas destacan, sobre todo, la importancia de un diagnóstico precoz para evitar las graves secuelas que puede producir. En general, en España las meningitis se tratan bien y pronto, según Bueno, aunque sólo el 52,3% de los diagnósticos se produce antes de las 24 horas.Las meningitis más frecuentes en nuestro país son las provocadas por la bacteria conocida como meningococo (un 68% de los casos). Un 20% están causadas por la bacteria, mucho más virulenta, haemophilus influenzae de tipo B, responsable del mayor índice de complicaciones y secuelas neurológicas irreversibles y que afecta sobre todo a los niños entre los seis meses y los dos años de edad. Un 14% de los niños quedan con sordera, retraso mental, trastornos de la coordinación o del lenguaje o epilepsia.

El índice de mortalidad de este tipo de meningitis es del 3,5%. Hasta ahora, se había pensado que su incidencia, muy elevada en Estados Unidos y en los países nórdicos, era mucho menor. "Su tasa de incidencia es similar a la de Francia o Italia y es posible pensar que irá en aumento en los próximos años", señaló Bueno. La más grave es la causada por el neumococo, aunque su incidencia es muy baja (un 7%) y afecta sobre todo a niños con afecciones graves como la anemia de células falciformes. La vacuna existente no es efectiva en los menores de cinco años.

El tratamiento con antibióticos permite la curación en un 90% de los casos, en la mayoría de ellos sin secuelas. Los expertos que han participado en este estudio consideran, sin embargo, necesario incluir en el calendario obligatorio la vacuna contra el haemophilus influenzae de tipo B, que se comercializa en España desde hace unos meses y de momento se aplica sólo a grupos de riesgo con problemas inmunológicos, cáncer o en trasplantados.

Gérmenes no identificados

"La administración de la vacuna protegería a los niños, pero también conseguiría reducir el número de adultos portadores de esta bacteria, que causa también otras enfermedades como la neumonía, la sepsis o la artritis", añadió.Esta vacuna ya es obligatoria para todos los niños en la mayoría de los países europeos y en Estados Unidos. Por el contrario, las vacunas obtenidas hasta el momento contra las meningitis meningocócicas no son eficaces en nuestro país porque no protegen contra el tipo habitual que se da en España.

En un 49,2% de los casos no se identificó el germen causante de la infección, debido, entre otras cosas, al consumo de antibióticos antes de haber establecido el diagnóstico correcto, según las conclusiones del estudio. El abuso de antibióticos tiene el peligro también de disminuir su eficacia contra algunas cepas bacterianas de la meningitis, tanto la provocada por el meningococo, como por el haemophilus influenza, según los especialistas.

* Este artículo apareció en la edición impresa del jueves, 20 de octubre de 1994.

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