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Reportaje:Octavos de final de la Liga de Campeones

El Niño se dispara

Fernando Torres, liberado de su responsabilidad en el Atlético, bate su registro goleador

Puede pasar por anecdótico, pero alguien que compartió vestuario con Torres lo tiene claro. "Fijaos en su peinado. Si está preocupado, Fernando cambia de look. Este año no lo ha hecho. Y eso es que está confiado". Pelos aparte, lo cierto es que el madrileño comienza a vencer su eterno duelo contra el gol. Con el derechazo desde la frontal que derrotó el miércoles al Inter (0-1), Torres lleva 26 goles en 30 partidos esta temporada -19 en la Premier, 3 en Carling y 4 en Champions-. Son 0,86 goles por encuentro, una cifra inédita en su carrera.

"Estamos encantados con él y con su gran mentalidad", declaró anteayer su técnico, Rafa Benítez, al acabar el partido en San Siro. Porque no sólo es el pelo. A Torres se le ve más tranquilo. Confiado. Pero sin euforia. "Tiene la cabeza bien amueblada", asegura César Ferrando, su entrenador en el Atlético de la 2004-2005 y actualmente técnico del Nàstic. "Es muy fuerte mentalmente y no se deja influir por alabanzas", comenta el valenciano. Durante el curso anterior, Torres había anotado 19 goles en 35 partidos con Gregorio Manzano, el que había sido su tope liguero hasta que este año lo ha igualado con el Liverpool. Y en menos partidos, 24.

"Su problema aquí era de precisión, y eso se mejora con el trabajo", sostiene Manzano

"Si está preocupado, cambia de peinado; este año no lo ha hecho", dice Ferrando

El técnico del Mallorca recuerda que ya entonces se criticaba su falta de definición. Las seis primeras jornadas de aquel curso comenzó seco de goles. "Yo le decía, 'tranquilo Fernando, que tus números mejorarán cuando mejore el rendimiento del equipo". Tras la charla con Manzano, Torres se marchó a Elche para jugar con España un partido clasificatorio para la Eurocopa de Portugal. La selección venció 2-1 a Ucrania. Torres siguió gafado con el gol. Y hasta falló un penalti. "Había que tener mucha confianza para lanzarlo", explica Manzano al recordar las críticas. A su regreso de la roja, el Atlético encadenó cinco triunfos... con siete goles de Torres. Lo dijo Manzano: el rendimiento del equipo influiría en sus números.

Quizá por eso rinde en Inglaterra. Su asociación en el campo con jugadores como Gerrard, Kuyt o Babel le proporciona unas oportunidades de las que no disponía en el Atlético. "Ahí tenía que hacerlo todo, acumulaba una enorme responsabilidad para sus 19 años. Ahora en el Liverpool está más liberado, ha crecido como jugador y se atreve a hacer más cosas", dice Manzano. Tampoco se puede olvidar el estilo de juego inglés. "Es más rápido y eso le viene bien", analiza el técnico. "Su problema en España era de precisión, y eso se puede mejorar en los entrenamientos ensayando situaciones reales de partido. Yo practicaba con él la definición en velocidad, igual que en el Mallorca con Güiza ensayo las jugadas por alto".

Torres, que cumple 24 años el próximo jueves, ha conseguido superar en Inglaterra otra barrera: la del hat-trick. El madrileño nunca había conseguido uno en el Atlético. Este año en el Liverpool ya lleva tres.

Pocos dudan ya de la capacidad para el gol de quien fue pichichi en el Europeo sub 16 en 2001 y en el sub 19 en 2002. Menos dudan aún sus compañeros del Liverpool, que han encontrado en The Kid al goleador que añoraban en la ribera del Mersey desde la marcha de Ian Rush. "No le cambiaría por ningún otro", decía Gerrard antes de enfrentarse al Inter. El inglés ha creado con Torres una sociedad casi perfecta. "Su adaptación es tan espectacular que ha puesto esa excusa difícil al resto de extranjeros en la Premier". ¿Y los goles? El último, de recio derechazo. Los anteriores, un mano a mano, un primer toque, un cabezazo a la escuadra y una rápida aceleración en el área con finalización de seda. En resumen, 26 tantos para todos los colores que le han reportado, además, al Atlético, un extra de 500.000 euros, añadido a los 36 millones por su venta en julio de 2007 -el segundo mayor traspaso de un jugador español, tras los 42 que pagó la Lazio al Valencia por Mendieta-. ¿Cuál es entonces su límite de mejora? Su entrenador no quiere saberlo. "Los 26 goles están bien... pero esperamos más", dice Benítez. César Ferrando estima que es difícil saberlo por su "gran capacidad de aprendizaje". "Fernando está en camino de ser un crack mundial", comenta, por su parte, Manzano; "pero para ello va a tener que acompañar su fútbol de títulos".

De momento se acerca al primero. No será la Premier, la Copa o la Carling, de las que su equipo ya se despidió. Pero queda la Champions. Y con el Liverpool en cuartos, el título está a sólo cinco partidos. Sería el primero para Torres. Y el mejor estreno posible.

'Premier League': Chelsea, 6 (Kalu, Cole y Lampard [4*>; Derby, 1. Aston Villa, 1; Middlesbrough, 1. Portsmouth, 4; Birmingham, 2.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Jueves, 13 de marzo de 2008