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Heras planta a Armstrong

El ciclista salmantino se desligará del US Postal para firmar con el Liberty de Manolo Saiz

Roberto Heras afirmó ayer que sólo está a falta de resolver la cláusula de rescisión del contrato que liga con el US Postal hasta diciembre de 2004 para fichar por los tres próximos años por el equipo Liberty, el último proyecto de Manolo Saiz. El doble ganador de la Vuelta a España abandona, así, al norteamericano Lance Armstrong, a quien ayudó a ganar sus tres últimos Tours, y regresa a un equipo español, con el ánimo de ejercer el liderato en todas las carreras importantes. "Habíamos apostado fuerte por él, en lo deportivo y en lo económico, pero así son las cosas", dijo Johann Bruyneel, director del US Postal. "Y Lance", agregó Bruyneel, "es de la misma opinión que yo: si un corredor quiere marcharse no tiene sentido hacer nada por retenerlo. Buscaremos otras soluciones".

Los primeros movimientos en el fichaje de Heras -la segunda apuesta fuerte del Liberty después de renunciar a Beloki y con el fichaje de Valverde aún como una posibilidad- los hizo Manuel Piñera, el presidente de la sociedad deportiva que gestiona el Liberty, un gran aficionado al ciclismo. Hace 10 días Piñera se entrevistó con el abogado de Heras y quedó sorprendido al encontrar una actitud receptiva en el corredor bejarano, de 29 años. "Heras comunicó que estaba dispuesto a negociar porque quería dar un giro a su carrera deportiva y asumir la responsabilidad de un equipo en el Tour", explican fuentes cercanas a la negociación. Pocos días después, Heras y Piñera llegaron a un acuerdo, cuya ratificación está a expensas de que el ciclista abone al US Postal los cerca de millón y medio de euros a que asciende su cláusula de rescisión.

"Puede que incluso Heras pierda dinero al irse al Liberty", insisten las mismas fuentes, que afirman que el corredor percibirá menos que lo que cobraba en el US Postal. Según otras fuentes, Heras recibía en el equipo del quíntuple ganador del Tour millón y medio de euros anuales.

Es la segunda vez que Heras abona la cláusula de rescisión de su contrato para fichar por otro equipo. En febrero de 2001, Heras, con dinero adelantado por el US Postal, pagó 140 millones de pesetas al Kelme para obtener su libertad y fichar por el equipo americano. Entonces, Heras era la gran esperanza del ciclismo español; acababa de ganar la Vuelta de 2000 y en el Tour de aquel año cumplió una gran actuación: fue quinto y se permitió el lujo de atacar a Armstrong en la Joux Plane. A raíz de aquel ataque Armstrong decidió ficharlo con un doble objetivo: neutralizar a un rival potencial y contar con un gran gregario en la montaña.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Jueves, 4 de diciembre de 2003