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El legado del 'Hubble' abre el Año de la Astronomía

Hay una máquina científica ahí fuera, en órbita de la Tierra, con una capacidad de ver el cielo con una resolución increíble, comparable a distinguir, desde un kilómetro de distancia, dos puntitos separados medio milímetro uno de otro. Es el telescopio espacial Hubble y su resolución ha revolucionado "nuestro conocimiento del universo", afirma la especialista Julianne J. Dalcanton. La revista científica Nature ha elegido el Hubble -su impacto en la ciencia a lo largo de sus 18 años en órbita y su futuro- para inaugurar el Año Internacional de la Astronomía.

La medición precisa de distancias en el universo por este telescopio espacial ha permitido determinar la constante de Hubble con un error de sólo el 10%, lo que ha ayudado a fijar la edad del cosmos en unos 13.600 millones de años. Los detalles del nacimiento, desarrollo y muerte de las estrellas se ha aclarado en gran medida gracias a los detalles que ha desvelado. El conocimiento sobre las explosiones de supernovas y las estrellas de neutrones es otro campo fértil para el Hubble, así como los agujeros negros, donde los detalles acerca de la materia que los rodea delatan su existencia.

La evolución de las galaxias, descifrada al poder ver estos conjuntos de estrellas a diferentes distancias, es otro de los legados del Hubble. Lo más reciente es el descubrimiento de la aceleración de la expansión del cosmos (la llamada energía oscura, convertida en el gran reto de la cosmología). En los próximos años el telescopio podrá hacer nuevos descubrimientos gracias a sus capacidades mejoradas en los rangos del ultravioleta y el infrarrojo, si tiene éxito la misión del transbordador, prevista para el próximo mes de mayo, para modernizarlo y repararlo.

En el Año Internacional de la Astronomía, Dalcanton resalta que el Hubble ha cambiado "la cultura astronómica" al poner a disposición de todo el mundo la valiosa información que capta.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Viernes, 2 de enero de 2009