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Reportaje:PREMIOS DESCARTES | Proyectos sobre perforaciones en el hielo, la listeria y motores moleculares

Un viaje a través del clima de los últimos 800.000 años

El hielo permanente, en el Ártico, la Antártida o los glaciares, es una mina de información, si se sabe extraer y analizar. Guarda el registro del clima, las condiciones ambientales y otras características desde hace centenares de miles de años.

Profundizar en el hielo es viajar hacia atrás en el tiempo y un amplio equipo de investigadores europeos lo ha conseguido desde hace tiempo. Sus esfuerzos, en forma del proyecto EPICA (European Project for Ice Coring in Antarctica en su nombre en inglés), han merecido este año el Premio Descartes de Investigación, que han compartido con otros dos proyectos: Virlis, para profundizar en los mecanismos de infección bacteriana a través de la listeria, y SynNanoMotors, que desarrolla motores de tamaño molecular con numerosísimas aplicaciones potenciales. Los tres proyectos se han repartido los 1,36 millones de euros del premio.

Los responsables de EPICA, proyecto en el que colaboran 10 países (España no), han resaltado la importancia de la colaboración europea. "Sólo a través de una colaboración tan estrecha entre todos los grupos europeos ha sido posible llevar a cabo un proyecto a tan gran escala en los aspectos logísticos y científicos", dijo Hubertus Fischer, glaciólogo en el Instituto Alfred Wegener de Alemania, institución que coordina los trabajos.

La extracción de cilindros de hielo en la zona de Dronning Maud al este de la Antártida ha permitido conocer en detalle las temperaturas y las concentraciones de gases de efecto invernadero desde hace nada menos que 800.000 años, lo que resulta especialmente importante para evaluar el actual calentamiento global.

En Virlis participan los investigadores españoles Fernando Baquero, del hospital Ramón y Cajal (Madrid), José Antonio Vázquez-Boland (Universidad de León) y Francisco García del Portillo (CSIC). Desde 1996, en colaboración con grupos de Francia y de Alemania, estudian nuevas rutas para luchar contra la infección a través del estudio detallado de un patógeno importante que se transmite a través de los alimentos, Listeria monocytogenes.

Un documental de la BBC sobre el 96% del universo, cuya naturaleza se desconoce, ha compartido el premio correspondiente a la comunicación de la ciencia con dos divulgadores, Jean-Pierre Luminet y Delphine Grinberg. También se entregaron los premios Marie Curie a la excelencia, en los que destacó la investigación sobre si la riqueza contribuye a la felicidad que realiza la investigadora italiana Luisa Corrado.

El comisario europeo de Ciencia y Tecnología, Janez Potocnik, aseguró en la entrega de los galardones, en Bruselas: "Estos premios representan lo mejor que puede ofrecer Europa. Honran cualidades que son importantes para todos los científicos, investigadores y comunicadores de la ciencia, la excelencia, la transparencia y la creatividad".

* Este artículo apareció en la edición impresa del Miércoles, 26 de marzo de 2008