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El precio del petróleo llega a 14,22 dólares, el nivel más bajo desde 1993

El precio del barril de petróleo llegó el pasado miércoles a 14,22 dólares, el más bajo desde los 12,83 dólares de diciembre de 1993. La previsión es que finalizará 1998 con un precio medio de 17 dólares por barril. Algunos analistas del mercado sostienen que las causas que han provocado la caída del precio no son tan graves como para mantenerlo en niveles bajos. Sin embargo, otros dudan que la crisis sea transitoria.

Las causas de la caída del precio del petróleo en la que todos los analistas coinciden son un exceso de producción de los países miembros de la OPEP, que se ha ampliado con el retorno de Irak al mercado internacional; la caída de la demanda por la crisis asiática y que el invierno en el hemisferio norte es el más cálido de los últimos 60 años.El exceso de producción es comprobable en cifras. Sólo en el marco de los países miembros de la OPEP hay una producción por encima de la cuota de dos millones de barriles diarios. La superproducción venezolana ha sido señalada comola detonante de la caída del precio del crudo.

Venezuela produce un millón de barriles diarios por encima de su cuota. Nigeria y Qatar también producen unos 250.000 barriles de más cada uno. Luis Giusti, presidente de la compañía estatal Petróleos de Venzuela SA (PDVSA), salió al paso de estas acusaciones a mediados de enero anunciando que la sobreproducción venezolana sólo representa un 0,7% de la demanda mundial. Según Giusti, la verdadera causa de la caída del precio son los 400.000 barriles menos que se consumen en Asia a diario y los 500.000 barriles que ha dejado de comprar el hemisferio norte. Venezuela reiteró ayer mismo su negativa a reducir la producción.

Sin embargo, para Roberto Centeno, vicepresidente ejecutivo de la distribuidora petrolera Saroil, la diferencia entre la oferta y la demanda de crudo es de sólo un 1%. Además, la demanda crece un 2% anual. Centeno prevé que el precio del petróleo ya ha tocado fondo y que volverá a sus niveles normales en seis meses.

Eric Grayber, analista de Caspian Securities, de Nueva York, prevé que el precio medio del barril para 1998 será de 17 a 18 dólares. Grayber no cree que la vuelta de Irak al mercado cambie las cosas. "Irak no está produciendo desde noviembre pasado y es poco probable que exporte petróleo durante 1998. Si lo hace, su producción de 700.000 barriles diarios no alterará el precio".

Aunque el consumo de gas haya aumentado en los últimos 20 años un 50% y el del petróleo haya decrecido cerca de un 10%, todavía hoy el gas natural sólo representa el 20% de las fuentes de energía y el petróleo el 40%. Para el año 2050, el gas representará el 50% de la demanda mundial.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Martes, 24 de febrero de 1998

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