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Estados Unidos denuncia a Hyundai por usar mano de obra infantil ilegal en Alabama

Una chica de 13 años hacía jornadas de 50-60 horas de trabajo semanales en una cadena de montaje, según el Departamento de Trabajo

Hyundai Motor Company
El logotipo de Hyundai, en un evento en Nueva York, en 2022.ANDREW KELLY (REUTERS)
Miguel Jiménez

“El trabajo infantil es una desafortunada realidad en los Estados Unidos de hoy”. Así comienza una demanda que ha presentado este jueves el Departamento de Trabajo, en la que solicita a un tribunal federal que impida a tres empresas de Alabama, incluida una planta estadounidense de montaje y fabricación de Hyundai, emplear ilegalmente a niños. La demanda de nueve páginas también solicita que el tribunal exija a las tres empresas que renuncien a los beneficios relacionados con “el uso opresivo y peligroso de mano de obra infantil”.

“Este caso trata sobre quién tiene la responsabilidad de las violaciones del trabajo infantil en una cadena de suministro de la industria del automóvil. Como se detalla a continuación, una niña de 13 años trabajó hasta 50-60 horas a la semana en una fábrica de Luverne, Alabama, durante un periodo de seis a siete meses. En lugar de asistir a la escuela secundaria, trabajaba en una cadena de montaje fabricando piezas”, dice el texto de la demanda.

La chica manejaba máquinas que formaban chapas metálicas en piezas de carrocería de automóviles, según determinó una investigación llevada a cabo por la División de Salarios y Horas del Departamento.

En la denuncia, las autoridades señalan a tres empresas como demandadas: Hyundai Motor Manufacturing Alabama LLC, Smart Alabama LLC y Best Practice Service, LLC. Best Practice Service, una agencia de colocación, enviaba al menor a Smart Alabama, que suministraba componentes a Hyundai Motor Manufacturing Alabama, fabricante de coches. El Departamento de Trabajo alega que las tres empresas empleaban conjuntamente a la menor.

Según las autoridades, entre el 11 de julio de 2021 y el 1 de febrero de 2022, las empresas violaron deliberada y repetidamente las disposiciones sobre trabajo infantil de la Ley de Normas Laborales Justas. La legislación prohíbe el empleo de personas menores de 16 años en trabajos de fabricación; que los menores de 18 años manejen máquinas de conformado, punzonado y cizallado de metales, y el empleo de menores de 14 años bajo cualquier circunstancia.

No se trataba de un caso aislado, según las autoridades. “Según la información disponible, los demandados también empleaban a otros menores. Tras descubrirse que EC [la menor] estaba empleada en las instalaciones de Luverne, SMART informó a BPS de que otros dos empleados no eran bienvenidos de nuevo en las instalaciones debido a su aspecto y otras características físicas, que sugerían que también eran menores de edad”, dice la demanda.

“La demanda del Departamento de Trabajo pretende responsabilizar a los tres empleadores de la cadena de suministro”, ha declarado la procuradora de Trabajo Seema Nanda, a través de un comunicado. “Las empresas no pueden eludir su responsabilidad culpando a los proveedores o a las empresas de personal de las violaciones del trabajo infantil cuando, de hecho, también son empleadores ellas mismas”, ha añadido

Una niña de 13 años trabajando en una cadena de montaje en los Estados Unidos de América sacude la conciencia”, dijo la administradora de la División de Salarios y Horas, Jessica Looman. “A medida que trabajamos para detener el trabajo infantil ilegal donde lo encontramos, también continuamos asegurándonos de que todos los empleadores rindan cuentas por violar la ley”.

En el año fiscal 2023, el Departamento de Trabajo investigó 955 casos con infracciones de trabajo infantil, que implicaban a 5.792 niños en todo el país, incluidos 502 niños empleados en violación de las normas de ocupación peligrosa. Las autoridades han impuesto multas de más de ocho millones de dólares por esas infracciones.

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Sobre la firma

Miguel Jiménez
Corresponsal jefe de EL PAÍS en Estados Unidos. Ha desarrollado su carrera en EL PAÍS, donde ha sido redactor jefe de Economía y Negocios, subdirector y director adjunto y en el diario económico Cinco Días, del que fue director.
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