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Necrológica:

Michael Hart, un Gutenberg para el siglo XX

La mayoría de internautas conoce el Proyecto Gutenberg, la primera gran biblioteca digital, que actualmente dispone de un catálogo de más de 36.000 títulos digitalizados. Pero la notoriedad de este gran proyecto sostenido por voluntarios es muy superior al de la persona que en 1971, cuando Internet apenas era una red de usos restringidos, soñó el citado proyecto. Se trata del estadounidense Michael Hart, que falleció el pasado día 6, a los 64 años.

Hijo de una familia vinculada a la enseñanza y cuya madre había trabajado en los servicios de cifrado durante la II Guerra Mundial, Michael Hart descubrió durante su estancia en la Universidad de Illinois el portentoso alcance que podía tener la informática, particularmente las redes. Aunque entonces los ordenadores estaban destinados básicamente al proceso de datos, Hart pensó que eran la herramienta idónea para distribuir información, cultura.

Su primer trabajo en este sentido fue teclear la Declaración de Independencia de Estados Unidos en un teletipo para su distribución, pero descubrió que ello no le permitía remitirla por correo electrónico. Su idea consistió en ofrecer los textos editoriales en un formato que pudiera distribuirse a través de ordenadores. Era la idea del libro electrónico, o ebook.

Muchos de los libros iniciales del proyecto fueron transcritos por el propio Hart, que comenzó a publicar copias de textos clásicos como la Biblia, las obras de Homero, Shakespeare o Mark Twain. En 1987, se habían transcrito un total de 313 libros. A este proyecto dedicó los últimos 40 años de su vida.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Viernes, 9 de septiembre de 2011