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Desde el Pacífico

Cómo funciona Wikipedia, la mayor enciclopedia

La enciclopedia libre en Internet, Wikipedia, ha cumplido cuatro años. Se asienta, pero sigue despertando dudas.

WIKIPEDIA CUMPLIÓ cuatro años el 15 de enero. La mera idea de crear una enciclopedia en la que cualquier internauta pueda participar es sorprendente. Hoy día se ha convertido en la mayor enciclopedia del mundo y su éxito puede asombrar. Debilidades y logros parecen depender de su propio uso, y en particular de sus principios de gobierno, opuestos a las jerarquías tradicionales y a la propiedad privada del contenido.

La versión en inglés tiene 145 millones de palabras y 475.000 artículos. Crece a un ritmo de 3.000 artículos al día gracias a la participación de 16.000 usuarios registrados (sin contar los anónimos, que pueden intervenir en cualquier momento). Wikipedia existe en 200 lenguas diferentes (1,3 millones de artículos en total), según explicó Jimmy Wales, fundador de Wikipedia, durante una reciente conferencia en la Universidad de Stanford.

Nadie recibe salario, cualquiera puede participar, pero la evolución de la comunidad depende de administradores elegidos

La versión en inglés tiene 145 millones de palabras y 475.000 artículos. Crece a un ritmo de 3.000 artículos al día gracias a la participación de 16.000 usuarios registrados

La calidad de los artículos es tema de discusión (y de estudios comparativos todavía no concluidos). Algunos artículos son mejores que otros, pero la solidez, la profundidad y el valor de las referencias exteriores tiende a sorprender.

Serias críticas aparecieron antes del cuarto aniversario. Las más discutidas fueron escritas por Larry Sanger, cofundador del proyecto (en el cual dejó de participar). En un artículo publicado en diciembre en el sitio Kuro5on, subraya tres debilidades de Wikipedia: la percepción de falta de credibilidad (en particular entre bibliotecarios y profesores) y la presencia dominante de gente difícil, a la que se hace demasiadas concesiones; Pero el problema de fondo, agrega Sanger, es "el antielitismo y la falta de respeto hacia la especialización".

El analista y profesor Clay Shirky reconoce en su respuesta que la gente difícil constituye un problema, pero atribuye su presencia a la misma naturaleza abierta del proyecto, lo cual la vuelve inevitable por definición. Controlar su participación implicaría "renunciar a la primera virtud de Wikipedia", que radica precisamente en su lado abierto. Quienes no lo aprecian pueden usar otros instrumentos.

En Stanford, Wales precisó que "quienes causan problemas representan mucho menos del 1% de las contribuciones, aunque ocupan el 5% del tiempo de la comunidad". Wales precisa que los más difíciles no son tanto los vándalos como los buenos contribuidores con carácter imposible.

Nadie recibe salario, cualquiera puede participar, pero la evolución de la comunidad es responsabilidad de un grupo de administradores (300 en inglés, 100 en alemán, la segunda lengua) electos por otros, casi siempre por unanimidad. El secreto radica en la flexibilidad. Las decisiones son privilegios de los humanos y nunca dejan que las tomen los programas.

"En Wikipedia, somos flexibles en cuanto a metodología social. Privilegiamos los resultados sobre los procesos", explicó Wales en Stanford, donde había sido invitado para participar en una clase de Howard Rheingold (autor de Smart Mobs) sobre cooperación. Esto se da en un ambiente de "amor y respeto" en el cual la primera regla básica es un punto de vista neutral.

Para explicar el funcionamiento de Wikipedia, Wales habla de un gobierno hecho de "una mezcla desconcertante, pero manejable" de consenso (tratan de evitar las votaciones); democracia (votan a veces y los participantes pueden establecer sus propias reglas), y monarquía. "Es mi papel en la comunidad. Una monarquía constitucional", por supuesto.

Wales es suave en su forma de ser y firme en sus principios. Hace sentir su presencia sin tratar de imponerla. Parece ser tan indispensable para Wikipedia como Linus Torvalds lo es para Linux.

El futuro de Wikipedia no está asegurado todavía. Shirky afirma que se trata de "un experimento en apertura social" y todo depende de la habilidad en manejarlo. Cuando los estudiantes le preguntaron sobre los inconvenientes de su modelo, Wales contestó: "No hay". Luego, para serenar las risas, agregó: "No puedo tomar este contenido de gran calidad y a la vez venderlo por 1.000 millones de dólares. De otra manera nunca hubiera sido creado".

* Este artículo apareció en la edición impresa del Jueves, 3 de marzo de 2005