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Tropas occidentales comienzan la evacuación de europeos en Shaba

Tropas francesas tomaron anoche el aeropuerto de la ciudad de Kolwezi, en poder de rebeldes katangueños- desde el principio de la semana, y avanzaron hacia la ciudad sin encontrar resistencia.Los paracaidistas franceses controlan, según fuentes surafricanas, la carretera que une la ciudad con el aeropuerto a fin de asegurar que se pueda realizar la evacuación de los residentes europeos en la provincia de Shaba (antigua Katanga), invadida a partir del domingo por tropas del Frente de Liberación Nacional del Congo (FLNC) desde Zambia.

Fuentes del FLNC citadas por la agencia IPS informaron que sus fuerzas se habían retirado voluntariamente de la ciudad de Kolwezi para permitir a Estados Unidos, Francia, Bélgica y Gran Bretaña que pudiesen retirar a sus conciudadanos sin que existiera el riesgo de una confrontación armada.

Dirigiéndose al país ayer por la noche, a través de la televisión, el presidente francés, Valery Giscard d'Estaing, afirmó que los paracaidistas franceses habían sido lanzados en secreto sobre Kolwezi para sorprender a las tropas rebeldes y evitar que tomasen represalias contra la población europea.

«Cuando la suerte de los residentes europeos en Zaire se considere segura, nuestras unidades retornarán a sus bases», dijo el presidente francés, quien añadió que «cuando se conozcan los detalles de los sufrimientos y angustias que están viviendo los europeos en Kolwezi se comprenderán las razones de nuestra intervención.

La intervención directa de los franceses en Kolwezi, aparentemente sin avisar a los demás países occidentales interesados en las operaciones de evacuación, provocaron en un principio un cierto malestar en el Gobierno belga.

Las tropas belgas enviadas a Zaire -unos 1.700 hombres- se habían instalado, en efecto, en una localidad a unos doscientos kilómetros de Kolwezi para realizar desde allí las operaciones de evacuación sin riesgos.

Sin embargo, el primer ministro belga, Leo Tindemans, informó anoche que se habían dado órdenes a las tropas belgas para que se desplazasen directamente a Kolwezi y colaborasen con las fuerzas francesas allí destacadas.

Tindemans añadió que se había ordenado a los soldados belgas que evitasen toda confrontación con el FLNC y que se retirasen de la región una vez evacuados los nacionales belgas residentes en Shaba.

Autorización portuguesa

Por otra parte, el Gobierno portugués autorizó a los vuelos de la compañía belga Sabena que transportan tropas con destino a Zaire a utilizar en sus escalas el aeropuerto de Porto Santo (Madeira), según informa nuestra corresponsal en Lisboa.La Casa Blanca reveló, de otro lado, que aviones de transporte militar C-141 norteamericanos están siendo usados para la operación de rescate de extranjeros en la provincia zaireña de Shaba. Los aviones, en número de dieciocho, transportan equipo militar francés y belga.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Sábado, 20 de mayo de 1978

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